En los últimos días han aparecido varias noticias referentes a un “nuevo” virus que está causando cierta alarma, sobre todo en países sudamericanos como Brasil. El virus Zika, como podéis leer más abajo, provoca una enfermedad aparentemente menor, poco importante. ¿Por qué entonces ha dado el salto a la actualidad? Por su nueva relación con el nacimiento de bebés con microcefalia.

EL VIRUS

El virus Zika (ZIKAV) es un arbovirus (virus transmitidos por artrópodos) del género flavivirus (familia Flaviviridae), semejante filogenéticamente a los del dengue, la encefalitis japonesa, el virus del Nilo Occidental y la fiebre amarilla. El virus se aisló por primera vez en 1947 en los bosques de Zika (Uganda), en un mono que estaba siendo controlado en un estudio sobre la transmisión de la fiebre amarilla selvática. Pese a que la infección en seres humanos se demostró mediante estudios serológicos en 1952, no fue hasta 1968 que se logró aislar el virus a partir de muestras humanas.

LA ENFERMEDAD

La infección puede cursar de forma asintomática, o presentarse con una clínica moderada. Hasta el brote de Brasil de 2015 no se habían detectado casos mortales.

En los casos en los que hay síntomas, estos suelen incluir:

  • Fiebre, generalmente menos de 39 °C,
  • Conjuntivitis no purulenta
  • Cefalea (dolor de cabeza)
  • Mialgia (dolor muscular) y artralgia (dolor en las articulaciones)
  • Astenia (fatiga)
  • Exantema maculopapular (erupción en la piel) que generalmente empieza en la cara y luego se extiende al resto del cuerpo
  • Edema en miembros inferiores (hinchazón, generalmente en los tobillos)
  • Dolor retro-orbitario (detrás de los ojos). Menos frecuente.
  • Anorexia (falta de apetito). Menos frecuente
  • Vómito, diarrea, o dolor abdominal. Menos frecuente.

Los síntomas duran de 4 a 7 días y generalmente desaparecen por sí solos (el dolor articular puede durar hasta un mes). Las complicaciones (neurológicas, autoinmunes) son poco frecuentes. A veces coincide con la aparición de un trastorno autoinmune, el síndrome de Guillain-Barré.

TRANSMISIÓN

El principal modo de transmisión es a través del mosquito Aedes aegypti, que es el mismo mosquito que transmite el dengue y la chikungunya. Se ha aislado el virus en el semen y se ha documentado la transmisión de persona a persona por vía sexual si bien se trataría de un mecanismo poco frecuente de propagación de la enfermedad. De igual manera el zika podría transmitirse por vía sanguínea, pero es un mecanismo también infrecuente. La información respecto a la transmisión de la madre al bebé durante el embarazo o en el momento del parto, es muy limitada y está en este momento en estudio.

transmisión virus Zika

Foto por James Gathany

TRATAMIENTO

No existe un tratamiento específico y los cuidados únicamente consisten en aliviar el dolor y la fiebre o cualquier otro síntoma que cause molestias al paciente. No se deben usar AINES (antiinflamatorios no esteroideos, como la aspirina o el ibuprofeno), por el aumento del riesgo de hemorragia que provocan.

BROTES

Hasta 2007 este virus y la enfermedad que causa era relativamente desconocido. Sin embargo, ese año se produjo un gran brote en la isla de Yap, en las Carolinas. Luego pasó a Tailandia y Camboya. Más tarde el virus zika alcanzó las Islas Salomón, Vanuatu, las Islas Cook y la Polinesia francesa, hasta llegar a la isla de Pascua. Los siguientes casos ya se dieron en el continente americano. con 8.187 afectados. Entre octubre 2013 y febrero de 2014 un nuevo brote apareció a la Polinesia Francesa, donde se cree que hubo 8.264 casos, algunos de ellos con síntomas neurológicos graves.

BROTE ACTUAL Y MICROCEFALIA

En mayo de 2015, las autoridades de salud pública de Brasil confirmaron la transmisión de virus del Zika en el nordeste del país en concreto en el Estado de Pernambuco. Desde mayo de 2015 hasta la fecha, según la OMS, el virus se ha extendido a 21 países y territorios de Sudamérica principalmente porque “esta población no había sido expuesta al virus y, por lo tanto, carece de inmunidad y porque el mosquito Aedes, el vector de transmisión, está presente en toda América, excepto en Canadá y Chile contintenal” (ver mapa).

Virus Zika

No se disponen de estadísticas oficiales sobre la extensión del zika en este brote en Brasil. Existe un cálculo de personas afectadas por el virus con un amplio rango: entre 497.593 y 1.482.701.

Además, ha habido un aumento de nacimientos de bebés con microcefalia. La microcefalia es un fallo en la formación del cerebro del feto, que no logra desarrollarse de manera adecuada. El bebé presenta al nacimiento un perímetro cefálico menor de 33 centímetros, que es lo considerado normal. Además de riesgo de muerte, la microcefalia puede tener secuelas graves para los bebés que sobreviven, como dificultades psicomotoras (al caminar y al hablar) y cognitivas (retraso mental). La relación entre el zika y la microcefalia surgió tras un estudio que detectó la presencia del virus en muestras de sangre recogidas de un bebé que nació con microcefalia y acabó muriendo. Aún no se sabe cómo actúa el virus en el organismo humano, ni qué mecanismos llevan a la microcefalia, pero se están investigando los casos.

Desde mayo de 2015 el Gobierno brasileño contabiliza 3.893 casos sospechosos de microcefalia, 30 veces más de lo que ha sido reportado en años anteriores desde 2010. Sólo en 224 casos fue confirmada por el momento la enfermedad de zika, mientras que el resto todavía están siendo investigados. De acuerdo con el informe epidemiológico, en total ha habido 49 muertes de bebés con microcefalia, de los cuales en cinco está confirmada la relación con el virus zika. El año pasado, cuando el zika no había llegado a Brasil, sólo se registraron unps cien casos de bebés nacidos con microcefalia.

Esta misma semana, investigadores del Instituto Pasteur de Guayana han secuenciado el genoma completo del virus zika. De acuerdo con sus resultados, el virus de este brote americano está relacionado con el que provocó el brote de 2013-14 en las islas del Pacífico.

Aún no se ha establecido un nexo causal entre el virus y la microcefalia en recién nacidos que se está dando en la actual epidemia.  Según Dominique Rousset responsable del laboratorio de virología del Instituto Pasteur en Guayana, centro de referencia en arbovirus aún no se sabe si “estos defectos son provocados solo por el virus zika, la propagación conjunta con otros agentes infecciosos o por otros factores”.